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Nous allons maintenant parler de l'orientation astronomique des abeilles. Astronomique, parce qu'elle est basée sur le repère du soleil.

Ces animaux qui paraissent beaucoup plus simples que les oiseaux, possèdent des qualités tout aussi étonnantes, dans le domaine de l'orientation.

Et non seulement les abeilles sont des as de l'orientation, mais en plus elles possèdent une capacité de communication incroyable pour un être aussi minuscule.

Toutes les informations essentielles à l'organisation de la ruche proviennent de sécrétions chimiques, les phéromones, émises par la reine mais aussi par les ouvrières. Il s'agit de substances messagères qui circulent de l'une à l'autre par la bouche et les antennes et dans lesquelles elles puisent toutes les informations. Les phéromones servent par exemple à identifier des lieux - "marquage" de la ruche, repérage des sources de nectar, des lieux d'essaimage, de la reine par les faux bourdons lors du vol nuptial, à émettre des signaux d'alarme, à contrôler les réserves de nourriture, à équilibrer la population en régulant la ponte de la reine, à maintenir en permanence la température et l'humidité idéales au sein de la ruche... En outre, les abeilles possèdent entre elles un langage codé d'une extrême précision, celui de la danse : cette danse, exécutée par les abeilles éclaireuses revenues à la ruche, renseigne les autres sur le lieu et la distance d'une source d'approvisionnement. 

- Une petite énigme pour commencer : imaginez que je vous demande d'indiquer à de nombreuses (des milliers) personnes à la fois, l'emplacement précis d'une crème glacée située au beau milieu d'un champ de luzerne à des centaines de mètres de vous. Précision importante : vous n'avez pas la possibilité de parler, vous êtes dans l'obscurité, et vous devez indiquer la nature mais aussi la quantité de la nourriture, en plus de son emplacement.

- Ca semble impossible.

- Pourtant les abeilles le font couramment. Et il faut préciser qu'à leur échelle, quelques centaines de mètres représentent pour nous des dizaines de km.

- Comment font-elles ?

- Un chercheur allemand, Karl von Frisch, dont les travaux lui ont apporté un prix Nobel sont maintenant célèbres. Il  a découvert le prodigieux "langage" des abeilles : lorsqu'une butineuse revient à la ruche au terme d'une exploration, et qu'elle a découvert une source de nourriture, elle exécute dans l'obscurité de la ruche une sorte de danse. Les autres abeilles perçoivent l'agitation de cette excitée et viennent s'agglutiner à elle pour décoder les informations contenues dans ces mouvements.

Deux cas de figure se présentent : le type de danse est différent selon que la nourriture se trouve à moins de 100 m ou à une distance supérieure. Lorsque la nourriture est à moins de 100 m, une danse en rond signale simplement la proximité du repas, sans indication de direction.

- J'imagine qu'étant donné la population de la ruche, la dispersion des abeilles à l'intérieur d'un "petit" rayon permet de découvrir rapidement la source de nourriture.

- Oui, mais quand la distance de la source est supérieure à 100 m, des précisions supplémentaires sont nécessaires. L'abeille exécute une danse en forme de 8 qui indique cette fois la distance et la direction du site d'approvisionnement. La danse frétillante ou danse en huit, aux motifs trèsLa danse de l'abeille. compliqués, indique en fonction des oscillations abdominales et des vibrations émises, la direction et la distance du butin à récolter. La direction est exprimée par rapport à la position du soleil ; la distance, par le nombre et la vitesse de tours effectués par l'abeille sur elle-même. Et concernant la quantité, la pourvoyeuse frétille d'autant plus vivement que la source signalée est abondante.

- Comment est indiquée la distance ?

- Tout simplement : la vitesse d'exécution de la danse est d'autant plus élevée que la source est proche.

- Et la direction ?

- Le principe est simple là encore, mais il sous-entend une excellente capacité de repérage et d'analyse. De plus l'abeille effectue une schématisation qui s'apparente à de l'abstraction : elle transpose dans le plan vertical l'angle que fait la direction de la nourriture avec la direction du soleil dans le plan horizontal. En clair elle dirige la danse dans une direction qui fait un certain angle par rapport à la verticale ; et cet angle indique la direction de la nourriture par rapport au soleil.

- Au sein d'une même danse on a donc des informations de distance, de direction et de quantité. Et pour ce qui est de la nature de la source de nourriture ?

- Elle est indiquée par l'odeur de la pourvoyeuse qui s'est frottée à la nourriture. C'est aussi simple, je te renifle et je sais ce que tu butine ! Les abeilles, qui analysent des traces chimiques imperceptibles pour l'homme, n'auront aucun mal à retrouver la source de nourriture à l'aide des informations révélées par la danse, ajoutées à l'odeur.

- Bien ; mais ce système de repérage est tributaire du soleil, et le météo que je suis pose la question bête: si le temps est nuageux ?

- Ca ne pose aucun problème : le spectre visible de l'abeille s'étend dans l'ultraviolet : le soleil lui est donc largement visible même au travers des nuages.

- Et si le soleil est caché par une montagne par exemple ? Ha, chiant, les questions !

- Là encore l'abeille est une mécanique prodigieuse : son oeil est constitué d'un assemblage de petits éléments qui permettent d'analyser la polarisation de la lumière.

En clair, l'abeille connaît à tout instant la direction du soleil, même quand celui-ci est caché par les nuages. Et nous ? Le GPS bien sur !!!!

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Dernière mise à jour du site le 05/10/2017
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