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La Camargue
Protection et développement d'un delta
 



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Dans le sud-est de la Camargue, l'exploitation du sel s'est amplement développée au cours du XXe siècle avec l'essor de J'industrie chimique.

Camargue : Salin-de-Giraud l'usine Solvay
Camargue : Salin-de-Giraud
l'usine Solvay

Le sel fut exploité dès l'Antiquité, en raison de conditions climatiques favorables, ramassé naturellement dans des dépressions asséchées durant l'été. Durant le Moyen-âge, de petites exploitations salinières se développent sur les berges du Vaccarès et près du Petit Rhône, sous la responsabilité des abbayes cisterciennes d'Ulmet et de Sylvéréal. Les toponymes Salin de Badon, ancienne saline de la Vignole, Saliers témoignent de l'étendue de cette activité.

L'industrie salinière débute en 1855 avec la Compagnie Alais-Froges-Camargue, qui deviendra Péchiney et Cie, pour les besoins de l'industrie chimique, notamment l'industrie savonnière de Marseille. La saliculture camarguaise, devenue industrielle au début du siècle, a connu un essor entre 1953 et 1976. Pour être performante, l'extraction du sel, pratiquée à grande échelle, requiert l'utilisation précise des conditions atmosphériques, une haute technologie et des méthodes de production de pointe comme, par exemple, la gestion informatisée des mouvements d'eau, le nivellement au laser des tables salantes et la mécanisation de la récolte.

Selon la classification de l'INSEE, l'exploitation du sel est considérée comme une activité relevant du secteur primaire. Le sel, tiré de la mer avec l'énergie solaire et éolienne, est, à la différence de la plupart des autres gisements naturels, une ressource renouvelable, il n'existe donc pas ou peu de limite d'exploitabilité.

Excentrée géographiquement, l'exploitation du sel a contribué à édifier une véritable "société du sel" autour de Salin-de-Giraud, véritable "ville champignon" créée en 1860, pour loger les employés de Péchiney, puis de Solvay en 1895. Chaque entreprise avait sa propre cité dont l'organisation spatiale est très hiérarchisée : la demeure du directeur dans son parc, les maisons des ingénieurs, puis les habitations des ouvriers exiguës, identiques et en bandes. La cité Solvay, calquée sur le modèle du Nord, est unique dans le midi de la France. On retrouve encore aujourd'hui les équipements mis en place par les employeurs : hôpital, églises, école, cinéma... Les ouvriers, saisonniers pour la plupart jusqu'à la seconde guerre mondiale, sont majoritairement des immigrés italiens, grecs et arméniens puis espagnols et maghrébins.

L'exploitation des marais salants est contrôlée par la Compagnie des Salins du Midi et des Salines de l'Est (CSME), propriétaire depuis 1969. Elle couvre environ 11000 hectares, concentrés entre le Vaccarès et le Grand-Rhône pour une production annuelle d'un million de tonnes de sel. Le chlorure de sodium (NaCI) récolté reste une matière première indispensable à l'industrie chimique, principalement utilisée par celles de Port-Saint-Louis et de Fos-sur-Mer.

Le sel en Camargue : les camelles
Le sel en Camargue : les camelles

 
 

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Paru en 1995 ce document, bien que restant d'une extrême actualité, peut contenir des informations périmées ou non actualisées.

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Site mis à jour le 31/07/2016
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