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"Dis, Papy, qu'est ce que ça mange un hérisson?".

Cette question de Léa, ma petite fille, était posée à la suite de la découverte de plusieurs crottes de ce petit mammifère dans le jardin. Me voilà donc parti à lui raconter que le hérisson qui nous rendait visite, nous débarrassait ordinairement des escargots, limaces, vers de terre, de beaucoup d'insectes mais qu'il consommait aussi des végétaux comme les glands, faines ou champignons qu'il pourrait trouver.

Voici donc un condensé des manières de ce petit animal reconnu par tous mais qui vit surtout la nuit.



Dessin de Hérisson -

 

On en connaît surtout la livrée hérissée de piquants et le petit museau fouineur, mais le reste ? Quatre pattes courtes qui lui permettent d'atteindre 2 km/h en moyenne et au grand galop 7 km/h sur de très courtes distances, ces pattes sont munies de griffes pour creuser ; une petite queue d'environ 2 cm ; le tout pesant 600 grammes la première année et pouvant atteindre 2 à 3 kg par la suite. Ses remarquables piquants font de lui une espèce tout à fait originale en Europe. Ce sont en fait des poils qui ont évolué. Mesurant 2 à 3 cm de longueur, diamètre 2mm, ils sont courbés au sortir de la peau et cette disposition leur permet de jouer le rôle d'amortisseur en cas de chute ou de chocs, en plus bien sûr de celui de protection contre les prédateurs. Le ventre et la poitrine en sont dépourvus, l'animal peut ainsi se rouler en boule.

Les 3/4 des hérissons ne fêtent pas leur premier anniversaire. Les plus vieux atteindront 7 ou 8 ans et exceptionnellement 10 ans.

On a malheureusement pris l'habitude de voir des "carpettes pour fakir" en peau de hérisson étendues au milieu des routes. Cela est particulièrement vrai en septembre, mais on ne va pas jusqu'à s'en approcher; on en laisse le soin aux corneilles ou aux corbeaux freux. Mais que faisait-il sur la route, lui qui se déplace lentement et qui, à chaque surprise, se fige et se roule en boule, augmentant ainsi ses chances d'être écrasé? Deux raisons essentielles : la première lors des migrations qui le font passer de son territoire d'été à celui d'hiver et l'autre parce qu'après la pluie, il paraît, que les vers de terre adorent venir s'y promener, alors lui...

On vient de parler des déplacements du hérisson. Ainsi à la fin de l'hiver, l'animal va s'installer dans les bordures des zones ouvertes, prairies, champs... et "exploitera" une quinzaine d'hectares qui se réduiront à une dizaine dans une zone plus boisée dès l'été. Dans les zones plus urbanisées, ces surfaces se résument à moins de 5 hectares. Il faut aussi savoir que notre "cochon de haie", comme le nomment les Britanniques, a un système de protection thermique très sommaire et ne peut donc affronter les grands froids. Ainsi lorsque la nourriture se fait rare, il se planque dans son nid bien isolé, réduit ses activités et sa consommation d'énergie, (sa température interne baisse jusqu'à 10° et parfois un petit peu moins mais minimum 1° ou ...) et attend ainsi des jours meilleurs. Les trop fortes chaleurs associées à la sécheresse aboutissant à la raréfaction de la nourriture provoquent le même comportement et on dit que l'animal «estive».

Son nid est établi sur son territoire sous un tas de feuilles ou de branchages au cœur d'un roncier par exemple, ou alors dans un ancien terrier de lapin ou autre animal. Dans les zones urbanisées, il aménage son nid sous des feuilles ou sous une planche et mieux, derrière un tas de bois de chauffage. Ce nid est une loge tapissée de feuilles sèches, avec parfois un peu d'herbes ou de fougères.

On peut revenir un peu sur son régime alimentaire pour aborder une question de citadin rural. Le hérisson se nourrit en fait de tout ce qu'il arrive à attraper : des chenilles, des perce-oreilles ou quelques coléoptères, toutes sortes de charognes, y compris celles de ses congénères, des fruits, pommes ou fraises (il a quelquefois bien du mal à se sortir des filets de protection). Quant aux limaces de nos jardins que nous gratifions copieusement de produits destinés à les empêcher (définitivement) de manger salades ou pousses de dahlias, est-ce qu'elles deviennent par-là même, dangereuses pour les hérissons? Les études menées auprès des fabricants de granules anti-limaces n'apportent pas les réponses suffisantes car on ne connaît pas les effets à long terme produits par l'accumulation de substances toxiques. On peut donc recommander, si l'on veut épargner les hérissons, de n'utiliser ces granules qu'avec parcimonie et de rechercher des solutions alternatives : cordons de cendres ou pièges à la bière.

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